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COMUNICADOS

Victoria para electores de Maryland y más allá

Sometido por mriccobono el jueves, 15 de septiembre de 2016

Por Mark Riccobono

La semana pasada la Junta de Elecciones de Maryland dio un nuevo e importante paso para asegurar que todos los electores ciegos de Maryland podamos ejercer nuestro derecho de votar de manera privada e independiente. La Junta acordó, después de una enérgica persuasión de National Federation of the Blind y otros defensores, que los funcionarios de colegios tienen que informarle a todos los electores de Maryland sobre la disponibilidad de métodos accesibles para leer y marcar sus papeletas.

Maryland es uno de varios Estados que requiere prueba verificable en papel cuando el elector emite su voto, en lugar de votos emitidos y contados a través de medios electrónicos. Al igual que otros Estados que tienen leyes similares, Maryland usa papeletas de votación que se escanean ópticamente, y que pueden marcarse manual o electrónicamente. Maryland ha alquilado equipo electrónico accesible con información a través de audio para marcar la selección en la papeleta (BMD’s por sus siglas en inglés), que hasta la pasada primavera permitía que un número significativo de electores estatales, con y sin impedimentos, pudieran usar estas máquinas. Sin embargo, problemas con las máquinas, que no tenían que ver con su accesibilidad, hizo que la Junta limitara el uso de éstas a personas con impedimentos, y que la opción de usarlas no estuviera en términos generales disponible, a menos que el funcionario de colegio decidiera que el elector tenía un impedimento que lo cualificara para usarla.

La National Federation of the Blind y sus aliados se opusieron a este plan porque es improbable que los funcionarios de colegios pudieran identificar a aquellos electores que pudieran beneficiarse de las BMD’s, y porque el resultado serían papeletas que segregarían e identificarían a los electores con impedimentos. Pese nuestra preocupación, la Junta no requirió que los funcionarios de colegios le informaran a todos los electores sobre la existencia de un sistema de votación accesible durante las primarias de Maryland en la pasada primavera. El único requisito fue solicitar que al menos dos electores sin impedimentos usaran las BMD’s, para mitigar un tanto el asunto de segregación. El efecto de dicha política fue, que a menos que el elector supiera que habían máquinas para votar accesibles y solicitara usarlas, los electores con impedimentos se vieron privados de usarlas. No se le informó a los electores sobre las máquinas, y en ocasiones las máquinas ni siquiera habían sido conectadas o activadas. Por otro lado, algunos electores fueron cuestionados por funcionarios de colegios por qué deseaban usar las máquinas.

A base de información que obtuvimos a través de una encuesta, le indicamos a la Junta de Elecciones mediante carta y en una vista especial el 8 de septiembre sobre el fracaso de dicha política, y que la Americans with Disabilities Act y su reglamento requieren que se informe sobre servicios accesibles a las personas con impedimentos. La NFB y sus socios pudieron, después de casi dos horas de testimonio y debate, convencer a la Junta de que todos los electores deben saber sobre las BMD’s. A partir de las elecciones generales de noviembre, los funcionarios de colegios en Maryland deberán leerle a cada elector en voz alta un documento que indica que de ser necesario, hay una forma accesible para quienes se les haga difícil leer o marcar las papeletas. La junta fue más allá al establecer que la información se debe imprimir y pegar en la mesa de cotejo del colegio de votación para que los funcionarios de colegio no olviden leerla a cada elector.

Siempre surgen problemas cuando se establece un nuevo método o equipo para que los ciegos u otras personas con impedimentos puedan votar. Demasiados ciegos a través de la nación han descubierto al llegar al colegio de votación, que la máquina especial no ha sido conectada o activada, o que los funcionarios de colegios desconocen cómo funciona o cuáles son sus características de accesibilidad. La única solución es que todos los electores usen el mismo equipo con las debidas modificaciones para quienes las necesiten o deseen usarlas. En ausencia de eso, la autoridad electoral debe asegurarse que los funcionarios de colegios comprendan la importancia de que los equipos de votación estén accesibles y operando para el beneficio de los que los necesitan o deseen usarlos. Todos los implicados deben tener claro que los electores ciegos, al igual que los demás electores, tienen derecho a votar de manera secreta e independiente.

La Junta de Elecciones de Maryland reconoció en justicia que la decisión sobre cómo votar reside plenamente en el elector. Con ello la Junta establece dos principios importantes en Maryland, y esperemos que más allá. En primer lugar, la Junta reconoció que los funcionarios de colegios tienen en última instancia la responsabilidad de asegurar que todos los electores ejerzan este preciado derecho. A menudo se espera que organizaciones como la National Federation of the Blind deben asumir la responsabilidad de abogar a favor de los derechos de las personas con impedimentos y proveerles información, lo cual inicialmente fue el punto de vista de algunos miembros de la Junta. Si bien es cierto que organizaciones como la National Federation of the Blind y otras pueden y deben informarles a las personas con impedimentos sobre sus derechos y cómo ejercerlos, no es menos cierto que las autoridades eleccionarias no pueden ni deben renunciar a la responsabilidad que tienen de asegurar que todos los electores puedan votar en secreto e independientemente. Por otro lado, deben informarles a los electores sobre la disponibilidad de que los métodos accesible de votación aumenta las expectativas entre estos electores y el público, dejando claro que los ciegos y otros electores con impedimentos pueden, y deben participar plenamente en el proceso democrático, y por extensión, en nuestra sociedad.

La nueva política de la Junta de Elecciones de Maryland es informarle a los electores sobre cómo se pueden beneficiar de que estén disponibles máquinas para marcar papeletas, aun los que no presenten impedimentos obvio. Igualmente importante, quizás más importante, le informará al público en general que Maryland tiene el compromiso de que los electores tienen igual y plena participación sin tener en cuenta qué tipo de impedimento tienen. Cada elector sin excepción tiene derecho a un voto secreto, y cada voto es igualmente importante.

Si bien es cierto que la presta y vigorosa defensa de National Federation of the Blind y nuestro socios fue necesaria, no es menos cierto que tenemos que felicitar a la Junta de Elecciones de Maryland por implantar un método afirmativo, el cual confiamos asegurará que todos los electores de Maryland podrán ejercer un derecho a votar en igualdad de condiciones.

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